Secondo un nuovo studio, l’attività vulcanica su Venere è “paragonabile all’attività vulcanica sulla Terra”.

Gli scienziati hanno scoperto nuove prove di attività vulcanica che rimodella la superficie di Venere, il che potrebbe indicare che la sua attività rivaleggia con quella della Terra odierna.

Nel 2023, gli scienziati che analizzavano i dati d'archivio raccolti dalla navicella spaziale Magellano della NASA fecero uno storico annuncio di aver scoperto prove dirette di un'eruzione vulcanica su Venere avvenuta tra febbraio e ottobre 1991. La forza esplosiva dell'evento rimodellò l'enorme cratere. Il vulcano Maat Mons si trova vicino all'equatore del pianeta e lo riempie fino all'orlo di lava ardente.

La scoperta è stata un momento fondamentale, poiché le prove dei vulcani di Venere hanno aiutato gli scienziati a dipingere un quadro più chiaro di ciò che stava accadendo sotto la superficie torturata del pianeta e hanno permesso ai ricercatori di modellare più chiaramente la sua evoluzione e abitabilità. Ora, gli scienziati che esaminano i dati di Magellano hanno trovato nuove prove di attività vulcanica su Venere, che potrebbero indicare che il pianeta ospita un livello di vulcanismo simile a quello della Terra oggi.

Per fare questa scoperta, un team di ricercatori ha confrontato le mappe di superficie che descrivono in dettaglio la topografia di due regioni della superficie di Venere, osservate dalla sonda spaziale della NASA tra il 1990 e il 1992. La prima località interessante era l'area intorno al vulcano Saif Mons, situato nell'emisfero meridionale di Venere, e la seconda metà era un'area conosciuta come Niobe Planitia, che si trova vicino all'equatore del pianeta.

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L'atmosfera ultra-densa di Venere ci impedisce di osservare semplicemente la superficie, come nel caso della Terra. Invece, Magellan è stato in grado di creare mappe dettagliate del terreno del pianeta facendo rimbalzare le onde radar sulla superficie e ascoltando gli echi risultanti, o “backscatter”. Utilizzando questo metodo, gli scienziati sono stati in grado di ottenere una comprensione dettagliata della superficie di Venere, rivelando informazioni approfondite sulla sua composizione, altitudine e molte altre proprietà.

“Usando queste mappe come guida, i nostri risultati mostrano che Venere potrebbe essere più attiva dal punto di vista vulcanico di quanto si pensasse in precedenza”. David Solkanese ha spiegato dell'Università D'Annunzio di Pescara, Italia, che ha condotto lo studio pubblicato sulla rivista Astronomia della natura. “Analizzando i flussi di lava che abbiamo osservato in due località del pianeta, abbiamo scoperto che l’attività vulcanica su Venere potrebbe essere simile all’attività vulcanica sulla Terra”.

Un confronto delle mappe radar del 1990 e del 1992 indica che vasti fiumi di lava scorrevano attraverso il bizzarro paesaggio durante il biennio, che in seguito fu trasformato in nuovi depositi rocciosi fino a 20 metri di profondità in alcuni punti.

“Interpretiamo questi segnali come flussi lungo pendii vulcanici o pianure che possono deviare attorno a ostacoli come i vulcani a scudo come fluidi”, ha detto il coautore Marco Mastrogiuseppe dell'Università La Sapienza di Roma. “Dopo aver escluso altre possibilità, abbiamo confermato che la nostra migliore spiegazione è che si tratti di nuove colate laviche”.

I ricercatori stimano che i flussi di lava provenienti dalle due aree coprissero un’area cumulativa di 19 miglia quadrate, solidificandosi fino a formare abbastanza roccia da riempire 90.000 piscine olimpioniche in due anni tra il 1990 e il 1992. Questo paesaggio trasformato, relativamente recentemente trasformato, fornirà un punto allettante per gli scienziati che dirigono gli strumenti della prossima missione Venus Emissivity Radio Mastrogiuseppe (VERITAS) della NASA, il cui lancio è previsto per esplorare il vicino della Terra all’inizio degli anni ’30.

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“La nostra navicella spaziale avrà una gamma di metodi per identificare i cambiamenti superficiali che sono più completi e con una risoluzione più elevata rispetto alle immagini Magellan”, ha spiegato Susan Smrekar, ricercatrice principale della missione Veritas. “La prova dell’attività, anche nei dati di Magellano a bassa risoluzione, aumenta il potenziale per rivoluzionare la nostra comprensione di questo mondo misterioso”.

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Anthony è un collaboratore freelance che si occupa di notizie scientifiche e di videogiochi per IGN. Ha oltre otto anni di esperienza nel coprire sviluppi rivoluzionari in molteplici campi scientifici e non ha assolutamente tempo per ingannarti. Seguitelo su Twitter @BeardConGamer

Credito immagine: NASA

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