Il telescopio Webb è stato colpito da qualcosa. Ecco cosa significa per la scienza

Il James Webb Space Telescope (JWST) della NASA è stato colpito da una micrometeorite, danneggiando uno dei diciotto pezzi di berillio e oro che compongono il suo specchio principale di 6,5 metri.

È successo tra il 23 e il 25 maggio Secondo la NASA Il risultato è un “effetto marginalmente rilevabile nei dati”. Si ritiene che il settore C3 sia stato interessato da piccole particelle di polvere.

È seria? Non sembra, nonostante l’effetto che ha causato il disallineamento del telescopio. Thomas Zurbuchen, amministratore associato per la direzione della missione scientifica della NASA, ha dichiarato: in un tweet. “Dopo le valutazioni iniziali, il team ha scoperto che il telescopio stava ancora operando a un livello che superava tutti i requisiti della missione”.

Ha aggiunto che gli attacchi di micrometeoriti sono un aspetto inevitabile del lavoro nello spazio.

Webb, un telescopio spaziale da 10 miliardi di dollari che vede la porzione infrarossa dello spettro, è stato lanciato il giorno di Natale del 2021 e da febbraio orbita attorno al punto L2 a 1 milione di miglia/1,6 milioni di chilometri dalla Terra. Il suo “primo servizio fotografico” dovrebbe essere pubblicato il 12 luglio. Si prevede che sarà un’affascinante dimostrazione di ciò che l’osservatorio spaziale più avanzato del mondo può fare.

La NASA ha affermato che le analisi e le misurazioni sono in corso, ma non sembra che quelle immagini iniziali – o il programma scientifico che seguirà – saranno influenzate in modo significativo. Questo perché gli ingegneri sono stati in grado di modificare i suoi 18 specchi per correggere la parte danneggiata.

“Sappiamo da sempre che Webb dovrà fare i conti con l’ambiente spaziale, che include la luce ultravioletta dura e le particelle cariche del sole, i raggi cosmici provenienti da sorgenti aliene nella galassia e gli urti accidentali di micrometeoriti all’interno del nostro sistema solare”, ha affermato Paul Geithner. Vice Direttore tecnico del progetto presso il Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland. “Abbiamo progettato e costruito Webb con un margine di prestazioni – ottiche, termiche, elettriche e meccaniche – per garantire che possa svolgere la sua ambiziosa missione scientifica anche dopo molti anni nello spazio”.

Ciò include particelle delle dimensioni di polvere che volano a velocità estreme, sebbene questo effetto fosse maggiore rispetto alla costruzione di Webb, ha affermato la NASA. Tuttavia, ha aggiunto che la performance iniziale di Webb era ancora ben al di sopra delle aspettative.

Questa non è la prima volta che Webb viene colpito. “Dal lancio, abbiamo avuto quattro piccoli colpi misurabili di micrometeoriti che erano in linea con le aspettative, e questo successo recentemente è più grande di quanto pensassimo”, ha affermato Lee Feinberg, Webb Optical Telescope Element Director presso la NASA Goddard. “Utilizzeremo questi dati di volo per aggiornare la nostra analisi delle prestazioni nel tempo e anche per sviluppare approcci operativi per garantire che le prestazioni di imaging di Webb siano massimizzate per molti anni a venire”.

Sebbene quest’ultimo impatto sia classificato come un “evento casuale inevitabile”, gli ingegneri di Webb sono in grado di manovrare per proteggere l’ottica dai noti sciami di meteoriti.

Ti auguro un cielo sereno e occhi spalancati.

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